La enzima “masticadora” de camisetas lista para combatir residuos plasticos

Por William Kremer en BBC News del 28 de Noviembre de 2023

En 2010, la investigadora Sintawee Sulaiman acababa de comenzar su primer trabajo de laboratorio en la Universidad de Osaka en Japón. Se le asignó la tarea de modificar y experimentar con una enzima que sus colegas habían descubierto en un montón de hojas podridas en el parque al lado de la universidad, llamada LCC cutinasa del compost de ramas de hojas.
El LCC ayuda a los microbios a descomponer la capa cerosa de las hojas, y Sulaiman esperaba que también pudiera ayudar a degradar el plástico.
Una tarde, cortó el envoltorio de plástico de un par de auriculares y dejó los fragmentos en agua durante la noche con algunas muestras de LCC. Por la mañana, parecía diferente. “El trozo de plástico tenía algunos agujeros o alguna rotura”, recuerda.
“Eso me hizo sentir muy sorprendida”.
El plástico era PET, que es un polímero, una molécula larga en la que unidades químicas más pequeñas llamadas monómeros están unidas estrechamente. Los polímeros se encuentran en todas partes de la naturaleza; la celulosa, un componente estructural de los árboles y otras plantas, es el ejemplo más común.
Las enzimas han evolucionado junto con ellos para romper sus enlaces químicos, permitiendo a los microbios biodegradar el material orgánico. Pero las enzimas sólo han estado expuestas a los plásticos durante unas pocas décadas, razón por la cual los materiales no se degradan. Sin embargo, durante las últimas dos décadas los científicos han encontrado una manera de ayudar a la evolución.

El profesor Alain Marty y su equipo han estado modificando una enzima para que pueda romper los enlaces del plástico.
Eso es lo que han estado haciendo el profesor Alain Marty y sus colegas de la Universidad de Toulouse en Francia. Durante ocho años rediseñaron LCC (ahora LCCICCG) para convertirlo en un especialista capacitado en PET.
La enzima ahora es tan eficiente que puede descomponer completamente el polímero PET en sus monómeros constituyentes: los productos químicos que los productores necesitan para fabricar nuevo plástico. El profesor Marty lo compara con romper un collar de perlas.

“Estamos utilizando una enzima que se puede considerar una tijera molecular”, afirma. “Rompemos el vínculo entre las perlas, las liberamos y de esta manera, después de la purificación, podemos volver a venderlas”. Más personas arreglando el mundo
Ahora es el director científico de Carbios https://www.carbios.com/en/, que tiene una planta de demostración en Clermont-Ferrand, en el centro de Francia. Se parece un poco a una microcervecería, con un gran reactor cilíndrico rodeado de otros equipos para procesar plástico PET.
La máquina más grande de todas procesa ropa rica en poliéster.
El poliéster, una forma de plástico PET, representa aproximadamente la mitad de la fibra textil que se produce en el mundo. Al final, la mayoría de estas prendas terminan siendo incineradas o enviadas a vertederos, a menudo en el mundo en desarrollo.
Pero la gran máquina de Clermont-Ferrand les ofrece una vida futura, triturándolos y luego quitando meticulosamente botones y lentejuelas.

Los trozos de tela que superan este proceso se introducen en otra máquina donde se convierten en bolitas suaves.
Montañas de fragmentos de botellas de plástico que parecen joyas pasan por la misma máquina, para convertirse también en bolitas. Este paso aumenta la superficie del material y debilita los enlaces moleculares del plástico.
Es importante destacar que no es necesario que los pellets sean 100% PET.
Los pellets de textiles contienen otros tejidos como algodón y las botellas contienen tintes verdes. También se pueden tratar plásticos mixtos, como por ejemplo bandejas de comida.
La empresa ahora está a punto de ampliar radicalmente sus operaciones. Para 2025, el plan es abrir una fábrica en el noreste de Francia que podrá reciclar 50.000 toneladas de residuos de PET al año, es decir, 300 millones de camisetas o dos mil millones de botellas.
Carbios no pretende convertirse en un reciclador, pero otorgará licencias de su proceso a otras empresas, lo que significa que tiene potencial para extenderse rápidamente.
Han formado un consorcio con grandes marcas como Nestlé, L’Oréal y PepsiCo. Dado que produce los mismos monómeros químicos que los productores de plástico ya utilizan, se necesita un cambio mínimo.
Pero la familiaridad de su producto también es un desafío, ya que estos químicos indistinguibles costarán aproximadamente un 60% más que los derivados de petroquímicos. “Con el tiempo, Carbios tendrá acceso a más y más materias primas”, afirma Emmanuel Ladent, director ejecutivo de Carbios. “Así, el coste de las materias primas bajará, porque tenemos acceso a materias primas que hoy en día se incineran o van a parar a los vertederos”.

Ver articulo completo en https://www.bbc.com/news/business-67496717

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